De missie van Mister Robert

Rob van Berkel: ,,Ze wilden zelfs met ’Mister Robert’ op hun borst gaan spelen.’’ Foto United Photos/Sanne Tiebie

Rob van Berkel: ,,Ze wilden zelfs met ’Mister Robert’ op hun borst gaan spelen.’’ Foto United Photos/Sanne Tiebie

Hein ten Berge
Vijfhuizen

Mister Robert wordt hij genoemd in Gambia. In Nederland heet hij gewoon Rob van Berkel. De voormalig voetballer van Telstar, Haarlem en EDO heeft zich opgeworpen tot sponsor van Raptim FC, een club die deze maand officieel van start gaat in de derde divisie van het West-Afrikaanse land.

De tafel in zijn huis in Vijfhuizen ligt bezaaid met foto’s en krantenartikelen. Op stoffige zandvlaktes spreekt Van Berkel groepen voetballers toe. Sommigen dragen sandalen, een enkeling heeft voetbalschoenen aan. De voormalig prof heeft zijn hart verpand aan ’The Gambia’. De afgelopen twee jaar bracht hij vier bezoeken aan de Raptim Academy waar nu 150 voetballertjes bij zijn aangesloten.

Voetbalschoenen

Van Berkel levert met behulp van vrienden en zakenconnecties ballen, tenues en voetbalschoenen. Afgelopen februari stapte hij met 45 tenues en vijf ballen op het vliegtuig naar Afrika. ’Mister Robert’ kan daarom niet stuk bij de lokale bevolking. Dat blijkt ondermeer uit het met vijf foto’s geïllustreerde krantenartikel in The Sports View. ,,Ze wilden in eerste instantie met ’Mister Robert’ op hun borst gaan spelen, maar dat heb ik maar tegengehouden.’’

Als hij volgende maand terugkeert bij ’zijn’ club, hoopt hij dat de nieuwe shirts klaar zijn. ,,Ik ben benieuwd of het hun gelukt is om de shirts te beprinten. Ik laat mij verrassen.’’ Van Berkel weet inmiddels hoe hij de Gambianen het best kan steunen. Uiteraard met geld, maar liever nog met materiaal. ,,Met kleine bedragen kun je ze motiveren. Wanneer je ze wedstrijdpremies geeft van vijftig cent, hebben ze voor een week transport.’’

Van Berkel hoopt via clubs en instanties aan schoenen, shirts en hesjes te komen. ,,Op sandalen voetballen is lastig. En zonder hesjes zijn ze niet van elkaar te onderscheiden. Dat is lastig voetballen.’’

Portugal

Dat hij in Gambia terecht is gekomen, zullen veel van zijn medevoetballers van vroeger niet verbazen. Van Berkel is altijd een aparte jongen geweest. Op 13-jarige leeftijd verhuisde hij naar Portugal waar hij tot zijn 20ste bleef. Het klimaat in Portugal had een heilzame werking op de bronchitis van zijn vader. Bij het plaatselijke Portimonense schopte de jonge Van Berkel het zelfs tot profvoetballer. Toen er niet meer betaald werd, besloot hij zijn heil in Nederland te zoeken. Via familie in Haarlem belandde hij bij EDO dat bovenin de hoofdklasse meedraaide.

Van Berkel scoorde aan de lopende band en werd daarop ingelijfd door Telstar. Hij kwam tot 18 wedstrijden in het eerste elftal en werd toen ver teruggeworpen nadat hij tot tweemaal toe zijn enkelbanden afscheurde. ,,Daarna ben ik bij Haarlem terecht gekomen, maar ik haalde nooit mijn oude niveau meer. Ik gaf mijzelf ook geen tijd om te herstellen. Ik wilde te graag, maar het ging niet meer.’’ Dus nam hij als 28-jarige afscheid van het profvoetbal. Verbitterd door het niet slagen van zijn carrière, kwam hij twintig jaar lang niet meer op een voetbalveld.

Goa of Gambia

Tot hij twaalf jaar geleden in Gambia belandde. Gewoon voor vakantie. ,,Ik had nog nooit gehoord van dat land. Ik kan mij herinneren dat mijn vrouw en ik in een reisgids bladerden. Goa of Gambia zou het worden. Voor Goa hadden we een visum nodig, dus werd het Gambia.’’ Van het een kwam het ander. Toen Van Berkel in de tuin van het hotel een balletje aan het hooghouden was, kwam het personeel naar buiten gerend. Niet veel later stond hij op het strand te voetballen met de plaatselijke jeugd.

Shock

,,Toen ik na die eerste keer terug was in Nederland was ik echt in shock. Mijn vrouw en ik besloten dat jaar erop weer te gaan. Mijn vrouw ondersteunt een schooltje en ik de voetbalclub. We hebben wel eens discussies wat belangrijker is. Mijn vrouw vindt dat er meer geld naar de school moet. Daar heeft ze ergens ook wel gelijk in maar voetbal is mijn passie.’’

Meer nieuws uit Sport

Meest gelezen