Boezem van de ’country’

Mirjam van Twisk

Het lijkt wel eens anders, maar Amerika heeft veel meer te bieden dan het Westen, Florida en New York. Oost-Tennessee verleidt met countrymuziek, natuur en een vleugje neon.

Ray Sellers, de 86-jarige US Park Ranger, die ons begeleidt, wijst: ,,Aan deze kant zie je North Carolina. Tennessee ligt daar, aan de andere kant.” In de verte schittert de oppervlakte van een meer. „Lake Fontana”, zegt Sellers. We staan bovenop Clingmans Dome, met 2.025 meter de hoogste berg in de Great Smoky Mountains.

Onder ons rollen de heuvels, voor zover het oog reikt. De herfst barst bijna los. Nog een paar weken, dan is hier een orgie van rood, geel en bruin als de bladeren gaan verkleuren. Tachtiger Sellers beklimt schijnbaar moeiteloos het steile pad naar de uitzichttoren. De gepensioneerde US Park Ranger heeft talloze mijlen onder de dikke zolen. Morgen gaat hij weer op pad voor een hike langs een van de vele trails die de Smoky Mountains doorsnijden.

The ’Smokies’ is met 7.600 hectare een groot park en met 9 miljoen bezoekers per jaar het best bezochte natuurpark in de Verenigde Staten. Met naar schatting zo’n zesduizend zwarte beren, vele herten, groundhogs, chipmunks en een enorme variëteit aan bomen en plantensoorten, worden rustzoekers als een magneet door de ’Smokies’ aangetrokken.

Contrast

Hoe bizar is het contrast met Pigeon Forge en het stadje Gatlinburg aan de voet van het gebergte. Hier, in dit mini-Las Vegas, schreeuwen de neonlichten en draaien reuzenrad en achtbanen tussen talloze hotels en winkels. Een pretpark zonder weerga. Neon en natuur gaan hier noodgedwongen samen: zonder vertier geen toeristen.

Dolly Parton, de wereldberoemde countryzangeres, is een kind van de Great Smoky Mountains. Ze komt uit een arm gezin met twaalf kinderen. Vader Robert Lee Parton was tabaksteler. ’Ach kind, verbeeld je niks’, zei hij in 1978 tegen Dolly, toen de nabijgelegen stad Sevierville ter ere van de zangeres een bronzen standbeeld van haar oprichtte. ’De duiven hebben er weer iets bij om op te poepen.’ Toch, trots als hij was op zijn dochter, poetste Robert Lee Parton ’s nachts de duivenstront van het beeld af.

Boezem

Dolly Parton heeft haar roots nooit verloochend. „Ze is altijd gewoon gebleven”, zegt vriendin Johnnie (87) in het museum in Dollywood, een nabijgelegen Efteling-achtig pretpark van Dolly Parton, waar jurken, gouden platen en onderscheidingen van de zangeres worden geëtaleerd. De volkse trekjes van Dolly zijn beroemd. Op de vraag, met een blik naar haar voluptueuze boezem: ’zijn die echt van jou’, luidt het antwoord steevast: ’ja, zodra ik de laatste termijn heb betaald’. En hoeveel tijd kost het om dat weelderige blonde kapsel in orde te maken? ’Ik weet het niet’, zegt Dolly dan. ’Ik ben er nooit bij...’

Knoxville, is de oorspronkelijke hoofdstad van de staat Tennessee. Van Marble City, die tot bloei kwam dankzij aanleg van het spoor in 1855, verviel het in de jaren tachtig tot Scruffy City, het rommelstadje, met een vervallen centrum waar de slopershamer dreigend boven hing. Inmiddels zijn de oude stadsdelen gerestaureerd met Market Square en het Tennessee Theatre als pronkstukken, verscholen achter de lelijke betonnen buitenschil van Knoxville. Nothing too fancy, niks bijzonders, luidt nu het onderkoelde motto van de stad. Even goed: het jaarlijkse koekjesfeest, Biscuit Festival, trekt 60.000 bezoekers.

Tennessee River stroomt hier sloom voorbij, de ader van het natuurtoerisme in en rond de stad. „Je springt hier op je fiets en je trapt zo 20 kilometer de natuur in”, zegt Carol Evans van Outdoor Knoxville. De Everly Brothers zaten hier op school. De stad is onmiskenbaar onderdeel van de buzzing music scene in Tennessee, met Nashville als hotspot. Knoxville is het thuishonk van The Black Lillies, een band die inmiddels ook door het gezaghebbende muziekblad Rolling Stone is ontdekt. „Americana? Dat zijn wij, maar ook Bruce Springsteen en misschien zelfs wel alle Motown-muziek, zegt The Black Lillies-zanger Cruz Contreras als we hem op Gay Street tegen het lijf lopen.

Hillbillies

Bristol, 180 kilometer noordoostelijk van Tennessee, is de geboortestad van de Amerikaanse countrymuziek. In dit stadje van 30.000 inwoners, met buitengaats het immense 160.000 zitplaatsen tellende stadion van de Bristol Motor Speedway, streek Ralph Peer in 1927 neer met zijn Victor Talking Machine. Daarmee legde hij de muziek van de hillbillies voor het eerst vast, waarmee de carrière van latere countrysterren als Jimmy Rodgers en de Carter Family begon. Georgie Warren (98) is de nog enig levende artiest die destijds muziek opnam met de Tennessee Mountaineers. Je kunt van hun Standing on the promises eigenhandig een nieuwe mix maken in het splinternieuwe hightech countrymuseum van Bristol.

„Ik heb maar negen haren over vanwege dat schuren van mijn hoofd tegen het plafond”, grapt gids Brent Wade, 400 meter diep in Lookout Mountain, net buiten Chattanooga. De apotheker Leo Lambert kroop hier in 1927 ruim 7 uur lang op zijn buik, toen hij op een ondergrondse waterval van 50 meter hoog stuitte. Ruby Falls, heet dit wereldwonder, vernoemd naar Leo’s echtgenote.

Vlakbij zwoegt de Mountain Incline Railway de berg op, 72 graden steil met boven een magnifiek uitzicht over Georgia. Terug in Chattanooga zwaaien de deuren van het oude station open. De reiziger stapt het perron op. „Pardon me sir, is this the Chattanooga Choo Choo?” Jawel meneer, stapt u in. Maar we vertrekken nooit meer.

Wat & Waar

Oost-Tennessee is te bereiken via de luchthaven van Atlanta, Georgia. Alle grote maatschappijen vliegen op Atlanta. Retourtje vanuit Amsterdam kost circa 800 euro (november); zomers vanaf circa 1.150 euro.

Afstanden: Atlanta-Chattanooga 190 km; Chattanooga-Knoxville 180 km; Knoxville-Bristol 180 km. Een rondtrip met auto, bus of camper is ook mogelijk. Steden als Nashville, Memphis en New Orleans, Tallahassee, Savannah, Charleston kunnen dan ook worden aangedaan. Huur auto op luchthaven: Toyota Corolla voor 2 weken, circa 850 euro.

Relevante websites: Dollywood: www.dollywood.com; Country Mucic museum: www.birthplaceofcountrymusic.org; Mountain Incline Railway: www.ridetheincline.com; Ruby Falls www.rubyfalls.com

Meer nieuws uit frontpage

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.