Acteur J.K. Simmons geniet van snoeiharde teksten

Nanska van de Laar

De 59-jarige acteur J.K. Simmons bewapent zich met gevatte humor wanneer hij journalisten te woord staat. En hij bulkt van het zelfvertrouwen, terwijl hij grijnzend de vragen op zich laat afkomen. Behendig kaatst hij opmerkingen van de pers terug.

Die eigenschappen vergroot hij sterk uit als de dominante muziekleraar Fletcher in de sensationele film ’Whiplash’. Deze valt het best te omschrijven als ’Full metal jacket’ met drumstokjes. Fletcher is de tiranniserende drill instructor, die drumles geeft op het Schaffer conservatorium. Zijn methodiek: leerlingen afblaffen om hen te stimuleren extra hun best te doen.

Martelgang

Voor het bioscooppubliek grappig, maar voor drumleerling Andrew (Miles Teller) een martelgang. Simmons legt uit waarom zijn personage zo extreem lesgeeft.

„Hij kan niet wat zijn studenten kunnen en dat gooit juist nog meer olie op het vuur. Daar komt deels zijn frustratie vandaan. In zijn jongere jaren wilde hij een groot muzikant worden. Maar hij had niet het extra talent dat de grote spelers wel hadden. Toen hij begon met onderwijzen, wilde hij de man worden die dat letterlijk uit zijn studenten kon halen. Dat er wat ingewanden meekomen, deert hem niet."

Grofgebekt

Wie Simmons wel eens aan de slag heeft gezien als grofgebekte hoofdredacteur in de ’Spider-Man’-reeks of als Pope in de tv-serie ’The closer’, weet hoe raak hij uit de hoek kan komen. Dat is één van zijn speerpunten als acteur. Ook in ’Whiplash’ kan hij spelen met woorden en snoeiharde verzinsels oplepelen wanneer hij wilde.

„Als ik Miles uitscheld, dat komt dat allemaal direct uit mezelf. Al verbasterde ik per ongeluk de tekst ’I will gut you like a pig.’ Daar heb ik per abuis ’I’ll fuck you like a pig’ van gemaakt. Dat vond de regisseur leuker en gebruikte die take.”

Ware sensatie

’Whiplash’ is een ware sensatie op filmfestivals. In Cannes gaf het publiek welgeteld een twaalf minuten lange staande ovatie. Ook al is het gegeven van de underdog bekend, ’Whiplash’ is als ’muziekthriller’ weer een genre apart. Fletcher heeft de beste intenties, namelijk mensen boven zichzelf te laten uitstijgen, maar dat heeft een pijnlijke prijs voor de leerling. Simmons: „Dat is het debat: is hij de slechterik? Ik ben in ieder geval blij dat ik ’m nooit in het echt ben tegengekomen, hij gaat me veel te ver. Ik reageer zelf ook niet zo best op mensen die autoriteit misbruiken.”

Geen enkel talent

Het is een godsgeschenk dat Simmons niet zulke figuren in zijn jeugd is tegengekomen. Dan had de wereld vermoedelijk nooit kunnen genieten van de krachtige acteur. „Ik had in mijn theatertijd het geluk veel te mogen werken met regisseurs die jonge acteurs goed konden begeleiden, anders was het slecht afgelopen.’’

,,Het lastigste deel van mijn carrière was volhouden. Ik heb tijdens mijn theaterjaren in New York honger geleden omdat ik geen werk had. Zelfs als ober kon ik nergens aan de slag. Vrienden lieten soms geld achter, omdat ik de huur niet kon betalen. Ik had ook geen enkel talent om iets anders te doen.”

Zijn acteertalent houdt hem al veertig jaar in de business. De eerste decennia bleef Simmons trouw aan het theater, daarna volgden tv-series zoals zijn rol als sadist in gevangenisdrama ’Oz’. Daar bleek zijn intensiteit ook een last. „Vroeger nam ik nog wel eens mijn personage mee naar huis, zoals bij ’Oz’. Dat was zwaar. Nu maken we lol als er ’cut!’ wordt geroepen en ik net vijf minuten lang in iemands gezicht heb lopen spugen.”

Meer nieuws uit frontpage

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.