Heilige reis over de Mekong

Bij het vallen van de avond leegt een visser zijn netten. (Foto Jaap van Splunter)

De heilige Khmer-tempel Vat Phou, ook wel Bergtempel genoemd. (Foto Jaap van Splunter

Bij Boeddhabeelden wordt devoot gebeden. (Foto Jaap van Splunter)

Uitzicht over het complex van de heilige Khmer-tempel Vat Phou. (Foto Jaap van Splunter)

De indrukwekkende Khone Phapheng-watervallen. (Foto: Jaap van Splunter)

Een kleine longtailboot brengt ons naar een kalmer stuk van de Mekong, waar het cruiseschip op ons ligt te wachten. (Foto Jaap van Splunter)

'Veerbootje' op de Mekong. (Foto Jaap van Splunter)

De Vat Phou-boot. (Foto Jaap van Splunter)

1 / 8
Mirjam van Twisk
Laos

Het is een indrukwekkend gezicht als we bij de Khone Phapheng-watervallen staan, in het diepe zuiden van het langgerekte Laos tegen de grens met Cambodja. Deze waterval is naar volume gemeten de grootste in heel Zuidoost-Azië en de Mekong wurmt zich hier met brute kracht een weg tussen de rotsen.

„Nu begrijp je waarom we hier niet met het cruiseschip kunnen komen”, merkt onze gids Khan droogjes op. We hebben een cruise op de Mekong in het zuiden van Laos geboekt, maar beginnen eerst met een 150 kilometer lange bustocht vanuit het plaatsje Pakse naar de watervallen, om daarna in drie dagen in alle rust over de beroemde rivier terug te varen.

Wij zijn niet de enigen die deze onneembare waterbarrière treffen. Ook de Franse kolonisten stuitten hierop toen ze dit gebied aan het einde van de negentiende eeuw in de vaart der volkeren wilden opstuwen. Diverse pogingen om langs de watervallen te navigeren, mislukten.

Ten einde raad legden de kolonisten een spoor aan tussen de eilanden Don Det en Don Khon. Geen gemakkelijke taak, want in dit waterrijke gebied van vierduizend eilanden waaiert de Mekong wijd uit.

Met een kleine longtailboot varen we van de watervallen naar Don Det Village en bewonderen de Franse spoorbrug, die nog steeds overeind staat.

Vanaf Don Det is het nog twee uur varen met de longtailboot voordat we in een kalmer stuk van de Mekong terechtkomen en daar kennismaken met ons cruiseschip. De Vat Phou-boot is met zijn 34 meter lengte en 7,5 meter breedte niet overdreven groot en heeft meer weg van een teakhouten drijvend hotel, voorzien van alle gemakken.

Veerboot

Het schip werd vroeger gebruikt als veerboot, die teak vervoerde tussen Laos’ hoofdstad Vientiane en het zuiden van het land. In 1993 werd het omgebouwd tot een luxueus toeristisch onderkomen en vernoemd naar het Khmer-tempelcomplex Vat Phou.

We voelen ons meteen thuis aan boord. Het toeristisch nog niet zo ontwikkelde Laos staat bekend om zijn uitermate vriendelijke bevolking. Geheel terecht, naar blijkt. Gedurende drie dagen worden we verwend, komen helemaal tot rust en zien ook nog eens Laos als een filmdecor aan ons voorbijtrekken. Het restaurant biedt prima Laotiaanse, Thaise en Vietnamese maaltijden. Op het dek staan heerlijke rieten stoelen, ligbedden en banken waar we genieten van de schitterende omgeving.

De verleiding is groot alleen maar aan boord te blijven, maar dat doen we natuurlijk niet. Regelmatig legt het schip aan om een dorpje of een van de vele tempels te bezoeken. Zo struinen we door het dorpje Ban Deua Tia, waar de tijd lijkt te hebben stilgestaan. Of het nou een boerderij, huizen of de school betreft, er wordt geleefd op de traditionele Laotiaanse manier.

Bij het dorpje Huei Thamo bezoeken we de mysterieuze tempelruïne Oum Muong, die diep in het bos verstopt ligt.

Panorama

Hoogtepunt van de cruise is een bezoek aan de heilige Khmer-tempel Vat Phou, de Bergtempel, die in 2001 door Unesco werd opgenomen op de lijst van werelderfgoederen. Met een tuktuk rijden we van de aanleghaven in twintig minuten naar het negende-eeuwse tempelcomplex, dat kortstondig de hoofdstad van het Khmer-rijk was. Het complex ligt gedrapeerd tegen de berg en het bovenste deel biedt een prachtig panorama.

Ook hier valt weer op hoe devoot de Laotianen zijn, want bij tal van Boeddhabeelden op het complex wordt volop gebeden. Maar bovenal blijft de glimlach, die op het gezicht van de Laotianen lijkt te zijn gebeiteld, het meest hangen. Laos is met recht gezegend met een schoonheid die zowel van buiten (Mekong) als binnen (de mensen) zit.

Wat & Waar

Laos ligt ingeklemd tussen Myanmar, China, Vietnam, Cambodja en Thailand. De Mekong doorkruist bijna het hele land van noord naar zuid. Er gaan geen rechtstreekse vluchten vanuit Nederland naar Laos. Wij reisden met Azië-specialist Van Verre, die reizen op maat naar Laos aanbiedt: www.vanverre.nl.

Laos heeft een tropisch klimaat, dat grofweg in twee seizoenen verdeeld kan worden: een regenseizoen (mei-oktober) en een droog seizoen (november-april). De temperatuur schommelt tussen 25 en 35 graden.

Inentingen tegen dtp, buiktyfus en hepatitis A en B worden sterk aangeraden. Met name in de regentijd is er altijd gevaar voor malaria en zijn anti-malariatabletten noodzakelijk. Voor advies: huisarts, apotheek, GGD (www.ggd.nl) of www.lcr.nl.

De Vat Phou-boot beschikt over twaalf comfortabele hutten. Er zijn tien hutten op het benedendek. De andere twee hutten bevinden zich op het bovendek. Alle kamers zijn voorzien van airconditioning, een kaptafel en een badkamer met douche en toilet. Maaltijden zijn bij de prijs inbegrepen.

Meer nieuws uit frontpage

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.