Engelandvaarders fietsen naar Lourdes

Tom van Mierlo, Wolf de Wilde, Gerard Kootstra en Linda Rullens gaan van start.© Foto Vetraneninstituut

Mart de Jong
Doorn

Vier veteranen stapten zondag op de racefiets voor een unieke langeafstandskoers, een randonnée in wielertermen, naar de katholieke bedevaartsplaats Lourdes.

Anders dan de titel Engelandvaarders doet vermoeden varen Wolf de Wilde uit Vogelenzang, Tom van Mierlo, Linda Rullens, en Gerard Kootstra niet naar Engeland, maar fietsen ze naar Frankrijk. De route verschilt, maar het principe is hetzelfde: Engelandvaarders waren Nederlanders die tijdens de Tweede Wereldoorlog bezet gebied ontvluchtten om zich aan te sluiten bij de strijd tegen de Asmogendheden. De een nam de boot naar Engeland, de ander vluchtte zuidwaarts via België en Frankrijk naar Spanje. Zover gaan de veteranen van verschillende leeftijden en zendingen niet. Ze vertrekken eerst naar Leuven om vervolgens binnen vijf dagen in Lourdes aan te komen om daar deel te nemen aan de internationale militaire bedevaart die donderdag van start gaat.

Oudgedienden van over de hele wereld komen bijeen voor bezinning, gebed, gezelligheid en kameraadschap.

Waar sommigen op de motor gaan besloten de vier veteranen op de fiets te gaan omdat het sergeant-majoor Wolf de Wilde wel ’een gaaf idee’ leek. „Het is onze eigen bedevaart, die krijg je niet cadeau. We doen dit ook om aandacht de geven aan Wounded Warriors, een organisatie die militairen met PTSS helpt om trauma’s te verwerken door te fietsen. Je rijdt naast elkaar, je hoeft elkaar niet in de ogen te kijken, je moet niet praten, maar het kan wel. ”

Lange afstanden fietsen kent voor de 74-jarige veteraan Ton van Mierlo geen geheimen. Nadat hij terug kwam uit Nieuw-Guinea in 1962, waar hij met het 41e Bataljon Stoottroepen het Koninkrijksdeel aldaar had verdedigd tegen Indonesische infiltranten, werd hij gegrepen door het randonneursvirus en voltooide onder meer de prestigieuze wielerwedstrijd Parijs-Brest-Parijs.

Voor de katholieke Van Mierlo is de rit naast een pelgrimstocht ook een therapie die hem helpt bij het verwerken van zijn PTSS: „De fiets is als een prothese voor mijn hoofd. Ik denk dat het de cadans is die rust geeft. Ik heb dat ook bij andere veteranen met PTSS gemerkt, bijvoorbeeld tijdens een fietstocht naar Sarajevo. Fietsen doet echt iets met je.”

Sommigen etappes zijn meer dan 300 kilometer waarbij het onvermijdelijk is dat een groot deel in het donker wordt afgelegd. Voor Van Mierlo was dit op een gegeven moment een bewuste keuze. „Ik had nog altijd die angst voor nachtelijke aanvallen, maar ik vond dat je daar niet in moest berusten. Door ook ’s nachts te gaan fietsen heb ik die angst voor het rootste deel kunnen overwinnen. Het mooie is dat je tijdens een nachtelijke fietstocht vaak de beste gesprekken hebt. Ik heb daar goede vriendschappen aan overgehouden.”

De tocht is voor de oudste deelnemende veteraan een symbolische afsluiting van zijn carrière als ’randonneur’. Hem is dan ook de eervolle taak als wegkapitein toebedeeld, mede door zijn schat aan ervaring, maar ook omdat de rest zich aan zijn tempo zal moeten aanpassen. Na de bedevaart zullen ze met de auto, fietsen op het dak, terugkeren.

Meer nieuws uit Haarlem

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.